Línea de Coco y Cacao.
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CACAO

Denominación en inglés:
Cacao

Denominación en latín:
Theobroma cacao


 

 

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ASPECTO Y DESCRIPCION
Nombre común de un árbol, de sus semillas y de otros árboles afines de una familia a la que también pertenece la cola. El árbol del cacao es una planta perenne que rinde varias cosechas al año.

Alcanza una altura media de 6 m y tiene hojas lustrosas de hasta 30 cm de longitud y pequeñas flores rosas que se forman en el tronco y en las ramas más viejas. Sólo una treintena de las aproximadamente 6.000 flores que se abren durante el año llegan a formar semillas. Éstas, llamadas a veces habas del cacao, están encerradas en una mazorca o piña de color pardo rojizo de unos 28 cm de longitud.

Las semillas de cacao, de sabor amargo, son de color púrpura o blancuzco y se parecen a las almendras.

La grasa (manteca de cacao), que las semillas contienen en gran cantidad, se utiliza en la fabricación de medicamentos, cosméticos y jabones.

 

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HISTORIA
El cacao ha estado íntimamente asociado con la vida, el paladar y los altibajos de los dueños de turno del poder en el mundo occidental por más de 2000 años: fue alimento, riqueza y poder para los mayas y aztecas quienes le dieron el valor de moneda. Fue poder y riqueza para los españoles mientras mantuvieron el monopolio de la almendra.

La historia del cacao como cultura se remonta a varios siglos antes de la conquista de América, aunque nadie sabe con exactitud como ni cuando los mayas descubrieron que las semillas tostadas eran comestibles. La primera mención que se conoce del cacao en lengua castellana se debe a Bernal Días del Castillo en la descripción de un banquete de más de trecientos platos ofrecidos por el emperador Moctezuma. En 1572 el médico Francisco Hernández le describe este fruto al rey Felipe II de España.

El cronista Gonzalo Fernández de Oviedo describió lo que el cacao compraba entre los centroamericanos: "con 10 semillas de cacao se compra un conejo; con 4 se adquieren 8 manzanas o nísperos; con 100 se compra un esclavo y con entre 8 a 10 se concierta el servicio de una dama".

Los mayas desarrollaron una práctica indispensable para hacer el chocolate suave al paladar y fue el molerlo varias veces antes de hacer las pastillas y luego batirlo fuertemente por un buen rato con un molinillo. Pero el chocolate, antes de la conquista de América se tomaba al final de las comidas como una bebida fría y poco tenía que ver con la bebida actual dulce y caliente.

Los mayas condimentaban al chocolate con flores de cacao, flores de vainilla, pmienta de cayena (chile) miel y achiote con lo cual le daba una coloración rojiza.

En las bodas mayas el novio para sellar el contrato matrimonial, entregaba a la novia 5 semillas de cacao. En el año 1615 el chocolate hizo su entrada oficial en la corte de Francia de la mano de la infanta española Ana de Austria que se casó con Luis XIII. El científico sueco Linneo que fue el que clasificó a esta planta con el nombre Theabroma cacao le dio esta denominación porque en griego significa "alimento de los dioses".

En 1882 el holantes Van Houten inventa una máquina que luego de moler las semillas y prensarlas obtenía un aceite ambarino (manteca de cacao) dejando un residuo oscuro y polvoroso (cacao).

El 102 Rudolph Lindt un suizo que recordó la regla de oro descubierta por los mayas (mientras más se muele y bate el chocolate, más suave y sedoso es al paladar) fabricó el molino a rodillos (refinador) y comenzó a moler el cacao por más de 72 horas sin parar y luego le adicionó un 25% más de manteca de cacao, descubriendo de esta forma una formulación que llanría de fortuna a esa familia y a sus descendientes

  

USO CULINARIO
El residuo pulverizado, que también se llama cacao, es la materia prima a partir de la cual se fabrica el chocolate.
    

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